Autorità in India impegnate a contenere l’epidemia mortale del virus Nipah

Le autorità dello stato indiano del Kerala meridionale stanno correndo per contenere un focolaio del virus Nipah, non è correlato al coronavirus alla base dell’attuale pandemia globale, ma è più mortale, ha ucciso un ragazzo di 12 anni in Kerala durante il fine settimana, spingendo a intensificare gli sforzi per rintracciare i suoi contatti. Confermati nuovi contagi.
Il ragazzo con febbre alta è stato ricoverato in ospedale una settimana fa. I medici quando le sue condizioni sono peggiorate, sospettando un’infiammazione del suo cervello (encefalite) hanno inviato i suoi campioni di sangue all’Istituto Nazionale di Virologia, dove i test hanno confermato un’infezione da Nipah. È morto la scorsa domenica.
Le autorità governative hanno intensificato l’impegno per rintracciare i contatti, identificare, mettere in quarantena e testare le persone che potrebbero essere venute in contatto con la giovane vittima. Veena George, ministro della salute del Kerala, ha detto che 188 persone che sono venute in contatto con il ragazzo erano state identificate lo scorso lunedì, di loro, 20 erano considerati contatti primari ad alto rischio, principalmente i suoi familiari, tutti tenuti in stretta quarantena o ricoverati in ospedale.
Le autorità dopo aver sigillato l’area entro un raggio di circa 3 chilometri dalla casa del ragazzo, hanno esaminato le persone per i sintomi in tutti i distretti adiacenti a Kerala. È stato posto in allerta anche il vicino stato del Tamil Nadu per eventuali casi sospetti di febbre.
È questa la seconda volta in tre anni che a Kerala è segnalato un focolaio di virus Nipah, attualmente sta anche vacillando sotto un alto tasso di infezioni da Covid-19, ogni giorno segnala il 68% dei circa 40.000 nuovi casi dell’India.

Che cos’è il virus Nipah?
Il virus Nipah come il coronavirus, è un virus zoonotico, ovvero viene trasmesso dagli animali all’uomo. La trasmissione generalmente avviene quando l’uomo entra in contatto diretto con gli animali o attraverso il consumo di cibo contaminato, ma è stato anche segnalato un numero elevato di casi di trasmissione di Nipah da uomo a uomo.
I pipistrelli della frutta della famiglia Pteropodidae – comunemente noti come “volpe volante” – sono i portatori naturali di Nipah, trasmettono il virus ad altri animali tra cui maiali, cani, gatti, capre, cavalli e pecore. L’essere umano infetto, tipicamente mostra i sintomi tra cui febbre e mal di testa per un periodo compreso tra tre giorni e due settimane, seguiti da tosse, mal di gola e problemi respiratori. La condizione in seguito progredisce rapidamente fino a gonfiarsi nelle cellule cerebrali, portando a sonnolenza, confusione e quindi possibile coma e morte. Attualmente non esiste una cura o un vaccino per il virus Nipah, ai pazienti vengono fornite solo cure mediche di supporto.
L’Organizzazione mondiale della sanità riporta che fino al 75% delle infezioni da Nipah si rivela fatale. Il tasso di mortalità per il coronavirus, in confronto, si ritiene sia di circa il 2%. Il 20% dei sopravvissuti presenta sintomi neurologici che possono persistere, incluse convulsioni e cambiamenti di personalità.

Minaccia più ampia?
Il virus Nipah è stato scoperto per la prima volta in Malesia nel 1999 durante un’epidemia tra allevatori di suini, da allora, ci sono stati diversi focolai, tutti nel sud e sud-est asiatico. È noto per aver ucciso più di 260 persone.
L’epidemia del Bangladesh del 2004 è stata fatta risalire agli esseri umani che consumavano linfa della palma da dattero che era stata contaminata da pipistrelli della frutta infetti. L’ultimo focolaio in India, che ha colpito il Kerala nel 2018, ha ucciso 17 delle 18 persone che l’hanno preso, queste infezioni sono state tutte ricondotte a pipistrelli della frutta trovati morti nell’acqua del pozzo di una famiglia.
Il virus Nipah è considerato meno contagioso del coronavirus, ma il suo tasso di mortalità è molto più alto: un periodo di incubazione più lungo fino a 45 giorni e la sua capacità di infettare una varietà molto più ampia di animali, lo rendono una causa di notevole preoccupazione per gli epidemiologi che cercano di prevedere e prevenire la prossima pandemia.
Veasna Duong, capo della virologia presso il laboratorio di ricerca dell’Institut Pasteur a Phnom Penh, in Cambogia, ha studiato le interazioni uomo-pipistrello nella regione, all’inizio di quest’anno ha detto che la stretta vicinanza in cui le persone e i pipistrelli si trovano nei mercati e altri luoghi affollati in tutta l’Asia rappresentano un serio rischio, al programma Future della BBC, ha dichiarato:
«Questo tipo di esposizione potrebbe consentire al virus di mutare, il che potrebbe causare una pandemia. Il virus in alcune circostanze potrebbe persino trovare un host per portarlo fuori dall’Asia. Osserviamo i pipistrelli della frutta qui e in Thailandia, nei mercati, nelle aree di culto, nelle scuole e nei luoghi turistici come Angkor Wat dove è alta la presenza di pipistrelli. Angkor Wat annualmente ospita 2,6 milioni di visitatori, sono 2,6 milioni di opportunità per il virus Nipah di passare ogni anno dai pipistrelli agli umani».
Gli scienziati avvertono che mentre il clima si riscalda e gli esseri umani distruggono un maggior numero di habitat naturali di specie come i pipistrelli della frutta in Asia, aumentano le opportunità per l’emergere di nuove varianti zoonotiche.
L’Organizzazione mondiale della sanità nella sua nota sul virus Nipah, ha affermato:
«Il rischio di trasmissione internazionale attraverso frutta o prodotti a base di frutta, come il succo di palma da dattero crudo, contaminati da urina o saliva di pipistrelli della frutta infetti, prima del consumo può essere prevenuto lavandoli accuratamente e sbucciandoli. La frutta con segni di morsi di pipistrello dovrebbe essere scartata».

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Pino Silvestri, blogger per diletto, fondatore, autore di Virtualblognews, presente su Facebook e Twitter.
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